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Shoftim- Judges

Shoftim (Judges)- Chapter 4: 4- 5: 31

These two chapters recount  what probably was one of the last campaigns of the war of liberation, from Canaanite oppression.

In the words of Jacob Liver:

“The victory marked the permanent decline of the Canaanite kingdom and ushered in a period of 40 years of tranquility for Israel (4:23-24; 5:31).”

            Chapters 4  and 5 use different styles to recall the same event.

Chapter 4 uses the prose, while chapter 5,  is what Martin Buber calls

“a spontaneous poetical outbreak of the heart of man, who having taken part in a mighty historical event is now impelled to master it in rhythmical form, to grasp, to express, to transmit.”

            Biblical scholars point out that the Song of Deborah, in chapter 5 of the Book of Judges together with the “Song of Miriam” in Exodus Chapter 15, are the earliest preserved Hebrew poems of any length.

Though it is impossible to determine the exact date of composition, or for that matter, the events themselves,  the language and the historical narrative, point to a period around1200-1125 BCE, before there were kings and a state per se.

What we are reading are historic events that happened more than 3200 years ago. It is this that has made scholars as Otto Eissfeldt state that

“The most impressive monument of ancient Israelite war and victory poetry, and indeed one of the most valuable pieces of Israelite poetry at all, is the Song of Deborah.”

            The tale follows closely along the typical pattern of the Book of Judges.

Israel sins, is punished- in this case- by being made subject to the Canaanite king Jabin who reigned in the city of Hazor.

Israel cries to God, who orders the prophetess Deborah to summon Barak to command 10,000 men from Naphtali and Zebulun against king Jabin’s army commanded by Sisera.

            Israel’s victory is nothing short of  miraculous, if nothing else because of the combatants’ assymetry. The Canaanites having a technological superiority in the form of iron chariots, which the Israelites did not yet possess. Under this conditions Israel’s popular militia  only recourses were surprise and tactical trickery.

            Inspite of the odds, Israel’s victory was total.  Deborah’s song is a celebration which, however, is interrupted to condemn the nearby city of Meroz for failing to come to Israel’s aid against the Canaanites.

            The story raises two important issues affecting the Jewish people’s understanding of life. Long time left hanging in the background of Jewish history, these questions are today again in the forefront of Israel’s consideration. They are the twin issues of Jewish solidarity and God’s role in war and politics.

            Though the Song of Deborah minces no poetical words to proclaim God’s participation in battle, it does not tell us anything  about the way in which He intervened. What we know is that those sectors of the people who participated, came “to the aid of the Lord (5:23). ”And,  that in the end, a single woman, Jael, slew Sisera, the enemy’s commander.

            The radical difference between the Song of Deborah and  the “Song of the Sea,” and the “Song of Miriam” in Exodus 15- the Torah reading of which these two chapters of the book of Judges are read as counterpart- is that the people of Israel at the time of the Exodus had no chance of defending themselves against the  Egyptian forces. Under Deborah and Barak, however,  the people had a military organization and weapons  unsuitable as they may have been.

            In fact, the Song of Deborah speaks in terms of  a strong divine and human synergy. The song of Deborah is both  a praise of God and a heroic epic. The Israelite militia comes to God’s aid  who is fighting from heaven (vv. 20, 23).

            Solidarity among Jews is not an issue in Exodus, because Israel does not participate in its own deliverance. During Deborah’s time it is a major concern.

            The words of I Samuel 15:29:

“the Glory of Israel does not deceive,”

as Michael Fox explains, have been interpreted in two ways. Those who believe that God acts alone in human affairs, read them to mean:

“The Eternal One of Israel will not deceive.”

Those for whom the words  of  Psalm 115: 16: “ The heavens belong to the Lord, but the earth He gave over to man,”  mean exactly what they said, the words of  Samuel signify “The eternity of Israel will not deceive: (or “fail”).

In other words, the inner resources of the Jewish people will guarantee its existence.

            It should not be surprising then, that for those Jews who believe that God intervenes directly in human affairs, the unity of the Jewish people is not something that keeps them awake at night. Solidarity is for them not an issue.

            Judges 4 & 5 is an early cautionary tale about Israel’s strength and the dangers of divisiveness, even in the name of God.

Rabbi Moshe Pitchon

Estos dos capítulos recuentan la historia de lo que probablemente fue la ultima campaña en la guerra de liberación contra los Cananitas. En las palabras de Jacob Liver:

“La victoria marcó el decline permanente del reinado Cananita y urgió un periodo de 40 años de tranquilidad para Israel (4:23-24; 5:31)”

            Estos dos capítulos se refieren al mismo evento usando diferentes estilos literarios. Capítulo 4 esta escrito en prosa, mientras que el capítulo 5, es lo que Martín Buber llama

“un estallido poético espontáneo del corazón humano, el que habiendo tomado parte en un poderoso evento histórico se ve ahora  impulsado a dominar en forma rítmica, a asir, expresar, transmitir”

De hecho la mayoría de los eruditos bíblicos concuerdan en que la Canto de Deborah, en el quinto capítulo del libro de Jueces, junto a la “Canto de Miriam,” en Éxodo, capítulo 15, son los poemas hebreos de cierta extensión, más antiguos que se han preservado.

Aunque es imposible determinar la fecha exacta de composición, o para el caso, de los eventos mismos, el lenguaje y la narrativa histórica indican el periodo alrededor del 1200-1125 AEC, antes que hubieran reyes y un estado en sí.

Lo que leemos son eventos históricos, ocurridos hace más de 3200 años. Esto ha hecho que eruditos tales como Otto Eissfeld declaren que,

“el monumento de poesía de guerra y victoria, más impresionante del Israel de antaño, y en efecto una de las piezas mas valuables de toda la poesía israelita, es la Canto de Deborah.”

            La historia sigue los lineamientos tipicos del libro de Jueces. Israel peca, es castigado, en este caso, siendo sujeto al rey cananita Jabin quien reinó en la ciudad de Jatzor.

Israel clama a Dios quien ordena a la profetiza Debora llamar a Barak para que comande 10,000 hombres de Naftali y Zebulun, contra el ejercito del rey Jabin comandado por Sisera

            La victoria de Israel es poco menos que milagrosa, aún por ninguna otra razon que la asimetria de los combatientes. Los Canaanitas tenian una ventaja tecnológica en la forma de carros de hierro, lo que los israelitas aun no poseian. Bajo tales condiciones la milicia popular israelita tenia que depender de la sorpresa y de artimañas tacticas para lograr triunfar

            A pesar de las chances, la victoria de Israel fue total. La Canto de Debora es una celebración que, sin embargo, se interrumpe para condenar a la aledeana ciudad de Meroz por no ayudar a Israel en su confrontación con los Cananitas.

            La historia plantea dos temas importantes que afectan la comprensión que el pueblo juío tiene de la vida. Durante mucho tiempo relegados al fondo historico, estas preguntas ocupan nuevamente hoy, el primer plano en las consideraciones de Israel. Se trata de los temas genelos de la solidarida judia y del papel de Dios en la guerra y la política

            Aunque el Canto de Deborah no escatima formulas poéticas para proclamar la participación de Dios en la batalla, no nos dice nada acerca de la manera en que intervino. Lo que sabemos es que aquellos sectores del pueblo que participaron “acudieron en auxilio del Señor” (5:23). Y que, al final, una sola mujer, Jael, mató a Sisara, el comandante enemigo.

            La diferencia radical entre la Canto de Deborah y la Canto del Mar y la Canto de Miriam en Éxodo 15- la lectura de la Torah de la cual estos dos capítulos sirven de contraparte- es que el pueblo de Israel durante el Éxodo carecían de toda posible defensa frente a  las fuerzas egipcias. Bajo Deborah y Barak, sin embargo, el pueblo de Israel disponía de una organización militar y de armas, aun cuando estas fueran inadecuadas.

            La realidad es que la Canto de Deborah se expresa en términos de una fuerte sinergia human y divina. La Canto de Deborah es tanto una alabanza a Dios como una épica heroica. La milicia israelita acude a ayudar a Dios que esta combatiendo desde el cielo (vv. 20, 23).

            La solidaridad entre los judíos no es un tema en Éxodo, porque Israel no toma parte en su propia salvación. En cambio en la época de Deborah, esto es una preocupación mayor

            Las palabras de  I Samuel  15:29:

“el esplendor de Israel no miente”,

tal como lo explica Michael Fox, han sido interpretadas de dos maneras. Aquellos que creen que Dios toma parte en los asuntos humanos, leen esta palabras con el significado de

“el Eterno de Israel no miente.” Aquellos para quienes las palabras del Salmo (115:16): “Los cielos pertenecen al Señor, pero la tierra se la otorgó a los seres humanos,” significan literalmente eso, las palabras de Samuel son entendidas como “la eternidad de Israel no miente”

Es decir, los recursos interiores del pueblo judío garantizaran su existencia.

            No debe, por lo tanto, sorprender que para aquellos judíos que creen que Dios interviene en los asuntos humanos, la unidad del pueblo judío no sea algo que los mantiene despiertos en las noche. La solidaridad para ellos no es un tema.

            Samuel 4 y 5 son una historia aleccionadora acerca de la fuerza de Israel y los peligros de la división aún cuando esta sea en el nombre de Dios.

Rabino Moshe Pitchon